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Barrio marginal de Puerto Rico transformado por 'Despacito' busca revivir

San Juan, Puerto Rico (AP) – La esperanza había llegado con una canción para La Perla, un barrio marginal costero que durante mucho tiempo había sido muy conocido como un territorio aislado y violento que servía como el punto más grande de distribución de heroína de Puerto Rico.
El sonido del clic de las cámaras y la conversación emocionada había comenzado a romper el silencio de las mañanas. Los turistas recorrieron las estrechas calles alineadas con casas pintadas de colores brillantes. Los restaurantes y otras tiendas estaban a reventar, sirviéndole a los turistas que habían llegado atraídos por el montaje para el video del éxito musical “Despacito,” el cual ha sido visto miles de millones de veces desde su lanzamiento en enero.
Luego impactó el Huracán Maria, arrancando las líneas eléctricas, los techos e incluso las recientemente instaladas pancartas que dirigían a los turistas hacia los lugares mostrados en el famoso video.
Con el turismo a Puerto Rico abruptamente detenido, los únicos visitantes de La Perla desde la tormenta del 20 de septiembre han sido personas como los trabajadores del Servicio de Parques Nacionales de Estados Unidos, que vinieron a distribuir botellas de agua.
“Ahora todos estamos atascados en una depresión,” dijo Carmen Perez, una mujer retirada de 77 años que se unió a docenas de residentes de La Perla con los brazos extendidos para recibir el agua donada.
Uno de los negocios que ha florecido desde “Despacito,” el restaurante La Garita, perdió todas sus cuatro paredes de concreto con el huracán, dejando en pie solamente la cocina.
La gente no cabía aquí,” dijo el dueño Ibilson Morales, mientras gesticulaba hacia el lugar vacante en donde gran parte de su restaurante una vez estuvo. “Éste solía ser el barrio más visitado de Puerto Rico.”
La Perla es un tipo de barrio marginal escénico de alrededor de 350 personas, que surgió hace más de un siglo en una franja estrecha a la orilla del Atlántico entre las olas chocantes y las paredes altas del Viejo San Juan.
Pocos forasteros que se aventuraron a través del puñado de entradas al lugar, no eran bienvenidos. En un punto, una señal en madera proclamaba: “No abierto para los visitantes, No entre.”
“Antes, la gente estaba muy asustada,” dijo Angel Antonio Lopez, un residente de 77 años de La Perla.
La oscura reputación del barrio fue proporcionada por un viejo video que mostraba a un traficante de drogas persiguiendo a otro durante el día y disparándole de cerca varias veces en la cabeza. Un autodenominado sicario, que se convirtió en testigo federal, dijo que los cuerpos de muchas personas asesinadas en La Perla fueron lanzados al mar para que los tiburones se los comieran.
Una línea amarilla brillante pintada en una de sus calles estrechas sirvió como límite entre los rivales traficantes de drogas, unos de los cuales usaron sapos venenosos para proteger sus escondites de drogas.
Gran parte de la actividad criminal fue cerrada cuando cientos de agentes de la Administración para el Control de Drogas allanaron el barrio marginal en 2011 y arrestaron a docenas de personas, incluyendo a un líder comunitario muy conocido, que luego fue convicto.
Fueron lanzadas iniciativas del gobierno y de los sectores privados para tratar de limpiar el lugar. Fue construida una nueva panadería y las casas fueron pintadas de colores brillantes.
Luego vino “Despacito.”
Los cantantes puertorriqueños Luis Fonsi y Daddy Yankee escogieron el barrio marginal como fondo para su video, el cual YouTube dijo que atrajo un récord de 3 mil millones de vistas, y los turistas comenzaron a llegar a raudales, recibidos por las llamadas de bienvenida del dueño de un bar y por un vendedor ambulante ofreciendo aperitivos fritos y cervezas frías.
Muchas personas en La Perla tenían la esperanza de que la transformación les ayudaría a asegurar el futuro de la comunidad y a protegerla de los intereses inmobiliarios que llevaban viendo durante mucho tiempo el barrio costero como un lugar privilegiado para el desarrollo.
La nueva vibración incluso provocó la visita del secretario de turismo de la isla, Jose Izquierdo.
“Nadie le ha dado una oportunidad a La Perla,” dijo. “La canción ha ayudado a romper los estereotipos de la comunidad y le ha dado a la gente de La Perla una oportunidad de organizarse y tomar ventaja de esta oportunidad histórica.”
Entre aquellos que esperan la oportunidad de regresar esta Yentil Ramirez, de 26 años, quien había estado guiando a los visitantes en recorridos recién organizados por el barrio.
“Tenemos fe de que vendrán como lo solían hacer antes,” dijo ella, agregando que Fonsi visitó La Perla en días recientes para distribuir ayuda y prometió regresar para ayudar con los esfuerzos de reconstrucción.
Fonsi se ha convertido en la nueva cara de la empresa de turismo del gobierno de Puerto Rico, recibiendo $700,000 como parte de un trato en el cual la agencia adquirió los derechos para usar la canción. Los oficiales de turismo dijeron que las búsquedas de Puerto Rico en los sitios de reservas se habían incrementado hasta en un 45% en los meses anteriores al huracán – un punto que atribuyeron a la popularidad de la canción.
Ahora, las personas que están volando a Puerto Rico son más que todo voluntarios, equipos de rescate y oficiales del gobierno que están ayudando a reconstruir una isla devastada por una tormenta de categoría 4.
Los oficiales de turismo se reunieron recientemente con la líder local de La Perla, Yashira Gomez, una hija de un líder comunitario arrestado por la DEA en 2011. Le preguntaron cuánto tiempo pensaba que tomaría para que La Perla pudiera recibir a los turistas de nuevo.
“Les dijimos que nos dieran uno o dos meses, que vamos a subir de nuevo,” dijo Gomez. “Estamos buscando cualquier tipo de ayuda... para que los turistas puedan volver y ver que La Perla sigue siendo bonito, que está a sus pies y que estamos trabajando duro para hacerla volver a brillar como antes.”

 

 

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Thursday, January 4, 2018